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我国物理学,单点已突进
来源:人民网    作者: 叶 琦 巩育华 管璇悦    2015-12-21 10:04:38

  图为中科院物理所研究团队,从左至右分别为戴希、方忠、翁红明、钱天、丁洪、陈根富。

  新华社记者 金立旺摄

  图为中国科学技术大学教授潘建伟(右)、陆朝阳。

  资料图片

  日前,世界顶级物理杂志、英国物理学会下属的《物理世界》公布了2015年度国际物理学领域的十项重大突破,中国科学技术大学教授潘建伟、陆朝阳等以“多自由度量子隐形传态”的研究成果荣登榜首;中国科学院物理所方忠、翁红明等凭借外尔费米子的先驱性研究入选。

  国际物理学界为何青睐这两项研究?物理学探索正往何处去?

  量子隐形传态实现由一到多的突破,物体瞬间穿越有了可能

  入选“十大突破”后,潘建伟推掉了好几家媒体的采访,他想把时间集中在手头的科研上。事实上,“多自由度量子隐形传态”已经是潘建伟团队的研究成果第六次入选《物理世界》评选的年度突破,“今年是第一次冲到了榜首,也是中国科学家的研究首次位列榜首,很有纪念意义。”潘建伟说。

  潘建伟把“量子隐形传态”比作“星际穿越”。1993年,这一科学幻想变成现实,物理学家在理论上证明,对微观世界的物体而言,借助神奇的“量子纠缠”,可以将物质的未知量子态精确传送到遥远地点,而不用传送物质本身。潘建伟有幸在1997年参加了世界上第一个证明该理论的实验,单一自由度量子隐形传态变成现实。此后量子隐形传态先后在包括冷原子、离子阱、超导、量子点和金刚石色芯等诸多物理系统中得以实现,但都仅限于单属性传输。潘建伟举例,“一个人有身高、体重等多种属性,但在1997年到2014年这18年间,科学界只能实现传送或身高、或体重某一种性质,没有人能传送哪怕两种属性。”

  而真正的量子物理体系自然拥有多种自由度的性质,即使是一个最简单的粒子,如单光子,它的性质也包括波长、动量、自旋和轨道角动量等。2015年,潘建伟和陆朝阳的团队终于找到了“通道”。陆朝阳介绍,团队选取单光子自旋和轨道角动量作为研究对象,用额外的一组“纠缠的”量子搭建了一个“量子通道”——它们的状态彼此相连无法摆脱,所有任何施加给其中一个量子的变化都会即刻影响另一个,最终成功实现了多自由度量子体系的隐形传态。

  “我们的研究可以看作是量子隐形传态由一到多的突破,首次证明一个粒子所有的性质在原理上都可以传输到遥远地点,而无需传输载体本身。”陆朝阳希望团队在几个月内可以实现10个量子的纠缠。“多体、多终端和多自由度的量子隐形传态作为量子信息处理的基本单元,在量子通信和量子计算网络中发挥着至关重要的作用。”

  有人质疑,量子信息基础研发成本高昂而且实用性小,如此高投入值得吗?潘建伟很欣赏这些质疑的声音,他不否认这一缺陷,但他相信这是阶段性难题,“随着技术进步,很多成本都会降下来。光纤刚问世的时候只能造几十厘米,当时没人料想,几十年后我们的地下会建成这么完备的光纤网络。”潘建伟见证了上个世纪互联网技术在美国短时间内的快速成长,在他看来量子信息技术同理。他相信,由于高安全性的优势,在未来5年左右的时间里,量子通信技术将在金融机构、国防政务、大数据中心有大用途。在10年到15年时间里,每个人的手机里都有望植入一个量子加密芯片。“毕竟世界上第一台计算机刚造出来时,体积大得需要一个房间来装,而且也只能进行某种运算。”潘建伟说。

  首次观测到具有“手性”的电子,但远未走到实际应用

  方忠的办公室布置得很简单:一张书桌,一个书柜,一排沙发,最引人注目的是墙上一面写满了公式和推导过程的黑板。“这里面也有外尔费米子研究的相关内容”,方忠说,“当初建物理所大楼时征求意见,我说展板可以少一些,但黑板一定要到处都有,让研究者能随时随地把灵感记录下来。”

  什么是外尔费米子?这项研究到底关于什么?方忠说,这得从对称性讲起。

  我们生活的世界充满对称性,微观世界的基本粒子也不例外。对称中有一种叫手性对称,通俗地讲,左手和右手不一样,但相向而对可以重叠,左手性和右手性是两种不同的而又对称的状态。分子结构也有手性,左手旋和右手旋的分子可以具有完全不同的功能。那么微观世界的粒子是否也有手性呢?

  方忠介绍,组成世界的粒子有两种,一种是费米子,存在于实物世界,一种是玻色子,传递相互作用,比如电磁波。电子就是一种费米子。一直以来,科学家认为电子无法区分手性,这导致电子产生有效质量。因此,日常生活中的电子都是有质量的。“这就好比一个大市场,人在里面运动时遇到障碍物会拐弯,消耗能量,电子就像市场里的人,消耗能量产生了电阻。假如能设计出一种方式,把左手性和右手性的电子分开,相当于给市场里的人设计了一条高速公路,碰撞的可能性会低很多。”

  1929年,德国科学家赫尔曼·外尔提出,电子可以分左右手性,但80多年来一直无人观测到。如何分开电子?“我们的团队找到了一种材料印证外尔的论述,相当于第一次观测到左手性和右手性的电子能够分开。”方忠说,“这是基础物理研究领域的进步。”

  研究的过程并不一帆风顺,最难的是找到合适的材料实现电子手性的分离。“世界上的材料成千上万,找到合适的材料就好像大海捞针,首先需要定位在哪里捞,这样能缩小范围,成功概率也会大很多,定位需要长期的积累与探索。”方忠说。

  他们的研究引来了很多媒体关注,不少文章称,未来这项技术的应用能够让智能手机实现一年只充一次电。对这种解读,方忠并不赞同。他认为,这项研究还只是基础领域的探索,最关键的是丰富了知识,远未到达实际应用的一步,“我们也尚未考虑实际应用,研究的重要性可能体现在很多年以后。如果真的要有预期,就是未来可能用来实现低能耗的电子器件,当然这是我们美好的憧憬。”

  物理学充满热点又不断在变,牵引科学家一步步走下去

  在方忠看来,虽然入选今年的十大突破,但自己的研究只是物理领域众多重要成果中的一件。“经过这么多年发展,中国物理研究已逐步从跟踪模仿成长为能和国际前沿并驾齐驱、相互竞争。现在我们在个别点上有突破和亮点,但整体上仍需更加努力。”方忠认为,快速进步得益于改革开放后,研究环境的改善,国家投入增多、人才引进等因素。他相信,将来我国科学家的研究被国际认可的事件会越来越多。

  潘建伟介绍,每年入选《物理世界》十大物理学突破的研究,一般有4个特点:研究的根本重要性、知识的重大拓展、理论与实验的良好结合、引起国际物理学家的共同关注。分析近几年当选十大突破的研究成果,潘建伟认为,当下,物理学界的研究重点主要集中在量子物理、高能物理和凝聚态三大方向。

  “以今年为例,多自由度量子隐形传态、‘无漏洞’的贝尔定理并不成立等5项研究都属于量子物理领域;单电子回旋辐射首次被捕获、发现五夸克粒子、便携式核磁共振仪等3项研究属于高能、天体物理领域;外尔费米子终获发现、硫化氢创高温超导新纪录等研究属于凝聚态领域。”在潘建伟看来,高能天体物理研究的是宇宙的本源,探究世界从哪里来、往何处去的大问题;凝聚态则集中在超导、半导体这样与人类生活息息相关的领域,是推动人类技术革命的重要途径;而量子物理一方面探究物质的本质结构,另一方面则可发展量子通讯、量子计算等实际应用,因而成为近年来的研究热点。

  “物理学有很多方向都非常重要,充满热点但又不断在变,这就是物理最引人入胜的地方。”方忠说。有人觉得,物理学太枯燥,是坐冷板凳,方忠不同意这种观点,“物理学充满机会,有了大方向、大思路,研究过程中会发现很多细节的乐趣,它们牵引科学家一步步走下去。”

  《 人民日报 》( 2015年12月21日 12 版)

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