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欧罗巴水汽喷发,或有生命存在
来源:学习时报    作者:Alexandra Witie 张洁(译)    2016-10-03 11:08:50

  美国航空航天局(NASA)9月26日发现木星卫星二号——欧罗巴上出现羽流。经初步分析,科学家们认为,这些羽流可能是地下海洋的水柱喷发。这意味着科学家们无需登陆或凿透欧罗巴的冰层,就能分析地下海洋的成分。同时,大量水分意味着木卫二成为地球之外,太阳系最有可能孕育生命的星球。

  2013年,科学家首次报道在木星卫星二号——欧罗巴(太阳系中第六大卫星,距太阳8亿千米)上观测到羽流(很可能是水汽)喷射而出。这在天文学界引起了巨大反响。此后,使用哈勃望远镜的天文学家们密切关注欧罗巴,三次观测到了这种喷射物。

  科学家推测,喷射物可能来自于深埋于冰层几千米下的海洋,能为孕育生命提供有利条件。研究人员认为,未来可以直接获取欧罗巴表面喷射的液体,检测海洋成分,而无需开凿冰层。

  尽管科学家们进行了多次尝试,但到目前为止,喷射物仍未得到确认。马里兰州太空望远镜科学研究所(Space Telescope Science Institute)的天文学家、NASA欧罗巴羽流研究计划主持人William Sparks表示,由于木星白昼时间和潮汐引力的变化,欧罗巴上的喷流现象高度多变且偶发。也就是说,会间歇性地喷发一段时间,然后消失,然后再在某个时间突然喷发。这为采样分析羽流成分带来了诸多困难。

  Sparks等人花费了15个月,10次观测到了欧罗巴通过木星前方。他们使用紫外发射,在2014年1月、3月和4月,分别观测到了羽流喷发的迹象,大部分喷发发生于欧罗巴南极地区,该项研究发表于9月29号的《天文物理学》(As⁃trophysical Journal.)杂志上。

  羽流观测Lorenz Roth是首次报道欧罗巴羽流喷发现象的天文学家,他也使用哈勃望远镜收集的数据。但他与Sparks团队使用的分析方法完全不同,但得到了类似的结果。他认为,新发现的这次喷发与以往喷发的位置不同,这意味着欧罗巴冰层下方可能有广阔的液态海洋。他还指出,Spark等人在以木星为背景的情况下,能观测到这些羽流,说明喷射物的成分非常密集——含有大量的水分。但这又引出了一个问题:为什么在2013年之前没人观察到这个现象?

  Sparks等人之后又观察了两次欧罗巴经过木星表面的情形,但他们还未完成数据的分析,不能确定是否观测到了水汽喷发。“我们也在想办法提升哈勃望远镜的性能,看能不能进一步确定羽流成分。”他说。

  欧洲航空航天局计划在2022年发射JUICE航天飞船,经过7.5年到达木星系统,检测欧罗巴喷射物的成分。NASA也有类似计划。

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